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Ken Burns a été décrit avec justesse comme "le conteur de l'Amérique". Il pourrait aussi être décrit comme le principal interlocuteur américain. Au cours des 25 dernières années, il a eu une conversation approfondie et approfondie avec les Américains au sujet de l’Amérique. Peut-être plus que quiconque aujourd'hui, c'est un homme qui écoute attentivement la conversation américaine avec lui-même.

La conversation est le cœur principal de l’art cinématographique richement stratifié de Burns. Une grande partie de la narration de ses films est reconstituée à partir des nombreuses interviews qu'il a réalisées avec diverses personnalités lors de la création d'un film. Les lettres historiques qui sont lues dans les récits de film par les acteurs sont des correspondances écrites, des conversations postées.

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Il était donc parfaitement approprié que lorsque Burns soit apparu au Chicago Theatre avant les 120 participants à l’événement Tauck-Ken Burns de Chicago, c’était sous la forme d’une conversation.

Lors d'événements précédents de Tauck-Ken Burns, tels que les événements de la guerre civile à Washington DC et les événements de jazz à la Nouvelle-Orléans, la comparution de Burns a pris la forme d'un discours liminaire suivi d'une occasion pour les invités de Tauck de s'entretenir personnellement avec lui une ligne de réception.

Lors de l'événement Tauck-Ken Burns à Chicago la semaine dernière, le discours principal de Burns a été remplacé par une interview de lui par Jennifer Tombaugh, la présidente de Tauck. Tombaugh et Burns étaient assis dans des chaises de chaque côté d'une petite table au milieu de la scène, avec un écran de film derrière lequel étaient présentés des extraits de films de Burns. Après que Burns ait répondu aux questions posées par Tombaugh, il a répondu aux questions du public.

Après l’entretien, Burns a rencontré des invités lors d’une réception spéciale dans le hall d’ornement du Chicago Theatre. C'était au cours de la semaine du début de la nouvelle série de Burns, The Roosevelts and Burns, une programmation riche en événements qui se succèdent dans diverses villes, en plus de ses activités cinématographiques habituelles.

Les invités à la réception étaient visiblement excités à l’occasion de participer à une conversation avec l’illustre cinéaste. Il est difficile d'exagérer l'importance de Burns. En 1990, avec la sortie de The Civil War, Ken Burns changea le cinéma. La série de films de 11 heures a changé ce qu'est le cinéma documentaire et ce qu’il sera désormais. La guerre civile n'a pas seulement changé la façon dont les Américains voient leur propre histoire; c'est devenu une partie de l'histoire elle-même.

Avec une série de documentaires monumentaux qui ont commencé avec "La guerre civile" et se sont poursuivis avec le "Jazz" de 19 heures et de nombreuses autres œuvres à différentes échelles, il a accompli des choses jamais réalisées auparavant. Il a élargi l'éventail de ce que pourrait être un film documentaire. Il a élevé le documentaire à un niveau supérieur.

Plusieurs des techniques qu'il a utilisées n'étaient pas strictement nouvelles. Mais bien qu'il ait utilisé la gamme de techniques de film documentaire standard, celles-ci ont été étendues et enrichies. Les entrevues avec des experts n’étaient pas une nouveauté dans le film documentaire, mais Burns a amené la pratique à un nouveau niveau avec la qualité des sujets d’interview sélectionnés, l’intimité probante des entrevues, la gamme étendue du sujet et même l’éclairage du décor et les angles des tirs.

Il a élargi la gamme de documents documentaires pouvant être intégrés dans un film et a élargi les possibilités d'intégration de ce document. Il a utilisé des lectures dramatiques de lettres et d'autres écrits d'acteurs hautement qualifiés pour faire ressortir le sens complet des mots. Il a élargi la gamme émotionnelle du film documentaire.

Burns va plus loin et plus profondément pour les documents historiques qu'il utilise pour rendre le spectateur intime avec l'histoire qui est en train d'être revisitée. Il a fait respirer l'histoire et vibrer avec la vie.

Avec tous les remerciements de tous les prédécesseurs qui ont apporté le film documentaire à l'endroit où il se trouvait lorsque Burns l'a trouvé, il semble irréfutable qu'il l'ait développé à partir de là. Le film documentaire, tel que nous l'avons vu dans les décennies qui ont suivi le début de "La guerre civile", est un médium artistique différent, plus large et plus profond qu'auparavant.

Une de ses innovations porte désormais le nom de "The Ken Burns Effect". Cela faisait référence à son utilisation d'images fixes dans une manière itinérante, à la recherche et en mouvement. Bien que la technique ne soit pas strictement nouvelle dans le cinéma, Burns a adapté des techniques de cinéastes dramatiques comme Hitchcock et les a intégrées au documentaire.

J'ai demandé à Burns sa propre évaluation des changements qu'il a apportés au cinéma quand je l'ai interviewé à la Nouvelle-Orléans lors de la soirée Tauck-Ken Burns Jazz l'année dernière.

"Il y a toujours eu une sorte de monde du plaidoyer / du documentaire politique", a-t-il déclaré. "Il y avait aussi, faute de meilleur mot, un monde éducatif. Et le monde éducatif me semblait être un devoir. J'ai toujours cru en l'art du documentaire et j'ai toujours cru en la narration d'histoires compliquées. Je ne savais pas que l’intérêt recouperait quelque chose avec lequel je n’ai pas de formation, à savoir l’histoire, et que cela changerait un peu la façon dont les gens voient la présentation de l’histoire, que cela n’a pas besoin d’être explicatif. Ce n’est pas un devoir. être compliqué, des histoires nuancées.

"Et le succès de La guerre civile a été phénoménal en 1990, une sorte de moment décisif, non seulement parce que c'est toujours le film le mieux classé de l'histoire de PBS, mais il a réveillé les gens. Quelque chose a laissé place à Il y a beaucoup d'autres films à faire, pas seulement ceux que j'ai faits, mais beaucoup d'autres grands films et des films pas si grands que d'autres ont faits ".

Je lui ai demandé s'il pensait, comme moi, qu'il introduisait personnellement des innovations dans le formulaire.

"Nous nous tenons tous sur les épaules des autres", a-t-il déclaré, "mais j'ai vraiment été le pionnier d'une sorte de caméra agitée et exploratrice au-dessus de la surface de photographies, plutôt que de les tenir comme un diaporama à bout de bras, une sorte de traitement Je pense également que le fait d'utiliser des voix à la première personne au lieu de la voix de Dieu / narrateur à la troisième personne a également contribué à l'ajout de quelque chose, et à la complexité des pistes d'effets sonores, de la musique d'époque, de la cinématographie en direct qui se devait tout autant. C'est intéressant. Je voulais prendre les films et les traiter comme des peintures, prendre les photos et les traiter comme s'ils étaient vivants, et nous les écouterons aussi bien que nous les regarderons et les explorerons. les choses ensemble ont changé les choses ".

(pour le texte complet, voir "Ken Burns au sujet du cinéma, du jazz, de l'histoire et de l'Amérique")

Burns a réalisé quelque 25 films et certains durent 19 heures. Il a déjà produit une quantité impressionnante de matériaux et continue de tourner des films à une vitesse vertigineuse.

Il a mentionné au moins six films qui sont actuellement en production ou en pré-production. Aujourd'hui, Burns est devenu lui-même comme l'un de ses personnages, un magnat de l'industrie moderne, supervisant une installation de production qui produit des films à une vitesse fulgurante, presque trop rapide pour être à la hauteur.

Burns a fait l'histoire, a changé la forme du film il y a un quart de siècle. Comment suivez-vous cela? Il est donné à quelques-uns de révolutionner une forme d'art plus d'une fois dans sa vie. Ayant été là et fait cela il y a un quart de siècle, à quoi Burns va-t-il faire suite?

Il choisit évidemment de transmettre l'héritage aussi loin que possible, afin de continuer à produire des films explorant l'histoire de l'âme de l'Amérique. Il continue à examiner différents aspects de l'histoire américaine et à se concentrer sur différents personnages et événements. Il construit un corpus qui est en train de devenir la représentation cinématographique définitive de l’histoire américaine.

Il se positionne comme un conteur, pas un sage. C'est un chercheur, pas un prosélytiste. Dans son interview, il a confié à Tombaugh qu'il abordait ces projets avec un esprit ouvert, ne sachant pas quand il commencerait ce qu'il voulait dépeindre, mais seulement le découvrir au cours du processus de recherche et de création.

En plus de bâtir son corpus d'œuvres, il se démarque sur la scène internationale en adoptant une posture publique inédite par aucun réalisateur de documentaires. Il est devenu une icône, une célébrité, une figure historique.

Bien qu'il ressemble encore peut-être à une vingtaine d'années, Burns a 61 ans. Il dit que même si la plupart des gens pensent au ralentissement à son âge, il a l'impression de commencer à peine. Sa production tendrait à le confirmer. Son taux de production est probablement plus grand que jamais. Avec un travail considérable déjà derrière lui, il tourne rapidement de nouveaux films et séries et continuera probablement pendant encore de nombreuses années.

Un autre moyen important pour Burns de s’implanter sur un territoire inhabituel pour un cinéaste, sinon unique, réside dans son partenariat avec Tauck, le voyagiste. Lancé en 2010, ce partenariat a abouti à Ken Burns American Journeys et à une série d’événements Tauck mettant en vedette Ken Burns.

La fusion de la réalisation de films avec celle de tournées peut sembler un peu exagérée, mais pour Burns, il s’agit de récits.

"Lorsque nous tournons nos films, nous avons l’occasion de voir les choses non seulement de la façon dont les gens les voient normalement, mais aussi de l’arrière-plan", a déclaré Burns. "Si vous avez déjà visité la cuisine d'un hôtel pour vous rendre à quelque chose, vous avez une autre vue de cet hôtel. Et nous avons pu, j'espère, partager avec les gens un peu de cet autre point de vue, ce ne sont donc pas seulement les points de repère habituels, ou ils doivent les voir sous un angle différent.