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Peu de touristes américains se rendent à Saint-Eustache, une île de huit kilomètres carrés située dans les Caraïbes néerlandaises, ni même en ont entendu parler. Cependant, les amateurs de plongée et les grands voyageurs des Caraïbes à la recherche de quelque chose de différent seront surpris de constater à quel point il est facile de se mettre en phase avec cette idylle riche en histoire des Caraïbes, située entre Saint-Kitts et Saint-Martin.

L'anglais est la langue la plus parlée, bien que le néerlandais soit la langue officielle et que la devise soit le dollar américain. L'aéroport, FD Roosevelt, porte le nom du 32ème président des États-Unis.

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Les habitants de Statia, comme l’île est connue de ses 3 200 habitants, célèbrent une parenté avec les États-Unis qui remonte au XVIIIe siècle, alors que Saint-Eustache abritait le port de commerce le plus prospère et le plus prospère des Caraïbes. Les colonies ont acheté des munitions et des fournitures ici pendant la Révolution américaine, en raison du statut neutre du port, et, avec un salut de 11 canons à l'USS Andrew Doria en novembre 1776, Saint-Eustache offrait la première reconnaissance internationale du nouveau États.

Plus d'un siècle et demi plus tard, en 1939, le FDR se rendit à Saint-Eustache pour remettre une plaque de cuivre commémorant ce geste, qui figure désormais parmi les remparts et les canons du fort Oranje, à Oranjestad, la capitale.

Aujourd'hui, Statia a la sensation d'un pays oublié par le temps. Les Britanniques, qui n'étaient pas très heureux des relations amicales des dirigeants locaux avec les États-Unis, ont saccagé l'endroit en 1781; un tremblement de terre a suivi quelques années plus tard. Ensemble, ces événements ont mis fin à la mission de Statia en tant que capitale du commerce.

Les entrepôts de briques du XVIIIe siècle, qui abritaient autrefois les richesses de la Compagnie néerlandaise des Indes occidentales, existent toujours sous forme de ruines isolées et battues par les vagues, longeant la rive de la région calme de la Basse-Ville d’Oranjestad. Roche". La mer a également récupéré d’autres vestiges de la mer, ce qui explique en partie pourquoi St. Eustatius a suscité un vif intérêt auprès de la communauté internationale de la plongée.

Contrairement à la plupart de ses voisins des Caraïbes, le tourisme n'a jamais été un facteur important dans l'économie de Saint-Eustache. Le gouvernement néerlandais est le principal employeur et la société américaine NuStar Energy exploite un terminal pétrolier de 13 millions de barils sur l'île, entouré à tout moment par des pétroliers en attente de cargaison. Cependant, des changements sont en cours. La Hollande a récemment pris le contrôle du gouvernement local auprès des dirigeants locaux et le tourisme devrait jouer un rôle majeur dans l’avenir de son avenir.

Statia, St. Eustatius

L'île compte actuellement environ 85 chambres d'hôtel, dont 25 ont été ouvertes au cours des trois dernières années. Les propriétaires néerlandais de Knippenga Estate, un complexe de villas cossues situé dans le sud-ouest isolé de l'île, ont récemment inauguré le terrain de Petit Guyeau, un hôtel de 40 chambres qui devrait ouvrir ses portes en 2020, augmentant de près du tiers le nombre de clés sur Statia.

Cette année, l'Oranje Bay Hotel, un établissement moderne de huit chambres, a ouvert ses portes des trois boutiques de plongée de l'île et des ruines coloniales de la Basse-Ville. Les exploitants de The Old Gin House, le pavillon le plus ancien et le plus connu de Saint-Eustache - et actuellement le plus grand, avec 20 chambres - envisagent également des possibilités d'expansion.

L'office du tourisme de l'île, connu sous le nom de Fondation pour le développement touristique de Saint-Eustache, voit dans une opportunité de se positionner comme un acteur de niche dans le secteur en forte croissance de 563 milliards de dollars de voyages de bien-être. "Embracing Environmental Health and Wellness" était au centre de la conférence annuelle sur le tourisme durable organisée par Saint-Eustache en septembre.

"Je pense que nous avons ce qu'il faut", a déclaré Charles Lindo, directeur du tourisme de Saint-Eustache. "La première chose que nous devons commencer à pousser est l'enveloppe de tranquillité. Venez à Statia et débranchez-vous. Internet est ici - Internet rapide, mais nous préférons que vous veniez et débranchez-le".

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Le tourisme de bien-être représente "une grande opportunité" pour Saint-Eustache, a déclaré Sallie Fraenkel, fondatrice et directrice du réseau Mind Body Spirit, une société de conseil en voyages de bien-être basée à New York. "Les ressources naturelles ici sont si profondes", a déclaré Fraenkel. "Vous avez un antidote incroyable au stress étant à travers le toit".

Pour un petit endroit, Oranjestad n'est pas seulement la capitale, c'est aussi la seule ville de l'île. Statia propose une variété d'activités revigorantes, notamment 36 sites de plongée et plus d'une douzaine de sentiers de randonnée. L’attraction phare est The Quill, le volcan en sommeil de 2 000 pieds qui domine la moitié sud de l’île.

De "ville", le sommet peut être facilement atteint en moins d’une heure; vous aurez toutefois besoin de deux heures supplémentaires pour explorer le cratère intérieur de The Quill, qui abrite une forêt tropicale humide spectaculaire. L'île est également attrayante pour les ornithologues amateurs, avec 32 espèces indigènes.

"Ce qui est unique, c'est qu'il est facile de se rendre aux oiseaux", dit Lindo. "Ce n'est pas une grande île où vous devez vous rendre dans un sanctuaire. Avec autant d'espèces sur une petite île comme celle-ci, chaque jour, je peux voir huit à dix espèces dans ma cour". Trois espèces de tortues marines menacées d'extinction, la tortue luth, la tortue verte et la tortue imbriquée, sont réputées pour nicher sur l'île et se faire connaître des plongeurs.

Statia wildlife

Saint-Eustache peut également revendiquer plus de monuments historiques protégés au kilomètre carré que toute autre île des Caraïbes: 119 au total. Dans le centre-ville d'Oranjestad, les vestiges de Honen Dalim, la deuxième plus ancienne synagogue juive du Nouveau Monde, se trouvent à quelques pas du Fort Oranje, récemment restauré, avec sa vue imprenable sur la mer des Caraïbes. Deux musées pittoresques, la Berkel Family Plantation et la Simon Docker House, conservent des époques antérieures de la vie de Statien.

Les plongées représentent la majorité des arrivées de touristes sur l'île, qui se sont élevées à environ 10 500 l'an dernier. Caradonna Adventures, une agence basée à Longwood, en Floride, spécialisée dans les voyages d'aventure, propose des forfaits de plongée de sept nuits à St. Eustatius à partir de 1 059 $ par personne.

L'ensemble du littoral de l'île est sous la juridiction des parcs nationaux de Saint-Eustache, appelés STENAPA, qui appliquent des règles strictes conçues pour protéger l'habitat marin.

Les plongeurs peuvent explorer plus d'une douzaine de naufrages dans la baie d'Oranje, où se cachent de nombreux trésors de verre ancien, de porcelaine et d'autres vestiges, tels que les "perles bleues" qui servaient autrefois de monnaie d'échange aux esclaves de l'île. Mais ils ne peuvent pas le faire seuls: la présence d'un instructeur local agréé est requise pour toutes les plongées.

La scène culinaire naturellement limitée de Saint-Eustache a également connu des ajouts encourageants. Whale Tails, un restaurant au design élégant du domaine Knippenga, a récemment été ouvert aux critiques élogieuses. Le dernier jeudi de chaque mois, les stands situés à l'extérieur du centre de jeunes Mike Van Putten sont le site de Taste of the Islands, un smorgasbord international qui met en lumière la diversité surprenante de la population de Statia.

De récentes éditions ont mis en vedette des vendeurs proposant des plats du Suriname, de Montserrat, de Saint-Kitts-et-Nevis, de la République dominicaine, de Saint-Martin, du Portugal, de la Chine et de la Colombie, ainsi que de Statia lui-même, tous les repas allant pour cinq dollars.